Los 100 años de la Ingeniería Química en Chile

¿Cómo comenzó la carrera de Ingeniería Química? El Consejo de Ingeniería Química y Biotecnología del Colegio de Ingenieros de Chile nos entrega las claves en la siguiente nota, la cual elaboró especialmente para conmemorar la creación de la carrera hace 100 años.

La carrera académica de Ingeniería Química se inicia en Manchester, Inglaterra, en 1887, y luego en el MIT, EEUU, en 1888.

Una de las definiciones más utilizadas del American Institute of Chemical Engineers (AIChE), respecto de esta carrera, es la siguiente: "Rama de la ingeniería relacionada con el desarrollo y aplicación de procesos de producción, en los cuales ocurren cambios físicos y/o químicos de los materiales. El trabajo del Ingeniero Químico, se relaciona primordialmente con el diseño, instalación y/o operación de los equipos y plantas en las que se desarrollan operaciones físicas y procesos químicos unitarios. La química, la física y las matemáticas, son las ciencias subyacentes en la Ingeniería Química, y la Economía su guía práctica”. La profesión de Ingeniería Química es ampliamente reconocida en todo el mundo, siendo avalada no solo por el AIChE, sino por otras instituciones de prestigio internacional, como la World Confederation of Chemical Engineers (WCChE), y la Confederación Interamericana de Ingeniería Química (IACChE), instituciones que celebran Congresos periódicos en diversos países, y de las cuales, Chile es partícipe.

La formación académica del Ingeniero Químico, le permite una cierta versatilidad para ejercer su profesión, pudiendo trabajar no sólo en la industria química básica y petroquímica, sino también en otras ramas industriales, donde se aplican operaciones unitarias y procesos químicos, incluida la gestión de proyectos, en diversas áreas industriales, tales como Alimentos-Agroindustria, Minería, Celulosa y Papel, Pesquera, Plásticos, Caucho, Vidrio, Cemento, Cerámicas, como también en la protección del Medio Ambiente y la Biotecnología.

La carrera de Ingeniería Química en Chile, está ligada a los orígenes mismos de la Universidad de Concepción (UdeC), cuando el 17 de enero de 1919, el Comité Ejecutivo Pro Universidad decidió incorporar la carrera de Química Industrial, como una de las cuatro con que se iniciaría la nueva Universidad.

El 17 de marzo de 1919, el profesor Salvador Gálvez dictó la primera clase ante la primera generación de las recién creadas carreras de Química Industrial, Farmacia y Dentística (actualmente Ingeniería Química, Química y Farmacia, y Odontología respectivamente). En ese entonces, no había en toda América Latina una carrera que abordara las aplicaciones de la química a la producción industrial.

La UdeC funcionó sin personalidad jurídica en sus inicios, documento que se obtuvo el 14 de mayo de 1920, fecha que define los 100 años oficiales de la universidad y de la carrera de Ingeniería Química. También, otras 10 universidades imparten la enseñanza de la carrera de Ingeniería Civil Química; denominación usada en Chile (UC de Valparaíso, USACH, UC, UTFSM, UCh, UC del Norte, UBB, U. de Antofagasta, UC de Temuco, U. de de Magallanes)